Parce qu'en 1955, le président d'IBM France, Christian de Waldner, cherchait un nom pour sa machine et demanda l'avis de Jacques Perret, professeur de philologie latine à la Sorbonne. Voici la lettre qu'il lui adressa le 16 avril 1955:

Cher Monsieur,

Que diriez-vous d' "ordinateur"? C'est un mot correctement formé, qui se trouve même dans le Littré, comme adjectif désignant Dieu, qui met de l'ordre dans le monde. Un mot de ce genre a l'avantage de donner aisément un verbe "ordiner", un nom d'action "ordination". L'inconvénient est que "ordination" désigne une cérémonie religieuse; mais les deux champs de signification (religion et comptabilité) sont si éloignés et la cérémonie d'ordination connue, je crois, de si peu de personnes que l'inconvénient est peut-être mineur. D'ailleurs votre machine serait "ordinateur" (et non ordination) et ce mot est tout à fait sorti de l'usage théologique. "Systémateur" serait un néologisme, mais qui ne me paraît pas offensant; il permet "systématisé"; - mais systeème ne me semble guère utilisable - "combinateur" a l'inconvénient du sens péjoratif de "combine", "combiner" est usuel donc peu capable de devenir technique; "combination" ne me paraît guère viable à cause de la proximité de "combinaison". Mais les Allemands ont bien leurs "combinats" sorte de trusts, je crois), si bien que le mot aurait peut-être des possibilités autres que celles qu'évoque "combine".

"Congesteur", "digesteur" évoquent trop "congestion" et "digestion". "Synthétiseur" ne me paraît pas un mot assez neuf pour désigner un objet spécifique, déterminé comme votre machine.

En relisant les brochures que vous m'avez données, je vois que plusieurs de vos appareils sont désignés par des noms d'agent féminins (trieuse, tabulatrice). "Ordinatrice" serait parfaitement possible et aurait même l'avantage de séparer plus encore votre machine du vocabulaire de la théologie.

Il y a a possibilité aussi d'ajouter à un nom d'agent un complément: "ordinatrice d'éléments complexes" ou un élément de composition, par exemple : "sélecto-systémateur". - "Sélecto-ordinateur" a l'inconvénient de 2 "o" en hiatus, comme "électro-ordinatrice".

Il me semble que je pencherais pour "ordinatrice électronique". Je souhaite que ces suggestions stimulent, orientent vos propres facultés d'invention. N'hésitez pas à me donner un coup de téléphone si vous avez un idée qui vous paraisse requérir l'avis d'un philologue.


Vôtre,
J. Perret


C'est incroyable qu'on ait échappé au lourdingue sélecto-systémateur. A partir de demain, j'appelle ma bécane une ordinatrice. Elle est tellement mignonne!